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Physik im Alltag und Naturphänomene

El misterio de la sombra azul

sts98plume_nasa_1111a KopieSchlichting, H. Joachim. Investigación y Ciencia 5 (2016)

Entre el sol poniente y la luna naciente, la estela de un cohete proyecta un enigmático «rayo de sombra». ¿A qué se debe?

En febrero de 2001, durante el despegue del transbordador espacial Atlantis a bordo de un cohete hacia la Estación Espacial Internacional, pudo verse en el cielo un espectáculo fascinante. Entre la luna naciente —que a primera vista podríamos haber confundido con el sol poniente— y la estela del cohete, se dibujó una enigmática línea azul (ilustración). Para explicar por qué, habremos de recurrir a todo tipo de consideraciones físicas. Y ese no es el único misterio que hay en esta imagen.
Vayamos por partes. La estela de gases reproduce de manera impresionante la trayectoria del cohete. Al igual que las estelas de condensación de los aviones, las de los cohetes están formadas principalmente por gotas de agua, por lo que podemos deducir que la humedad del aire era bastante elevada. Vemos que la estela se ensancha en su parte inferior, ya que el movimiento irregular del aire se encarga en cuestión de minutos de que el vapor vaya dispersándose, se evapore y finalmente desaparezca.

La primera pregunta que podemos hacernos es qué cuerpo celeste brilla al fondo. El color crepuscular del cielo podría hacernos pensar que estamos mirando hacia el oeste, hacia la puesta de sol. Pero, de ser el caso, ¿no deberíamos ver un disco de color amarillo rojizo? ¿Y cómo explicar la franja oscura que se extiende sobre el horizonte?….

PDF: El misterio de la sombra azul

Deutsche Version

 

 

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